La CSP agrícola y su avance hacia la comercialización

Los esquemas piloto de Australia y Catar tratan de demostrar cómo se puede emplear CSP para desalinización y energía junto a la producción de cultivos basada en invernaderos.

Se cree que Sundrop Farms, un integrador especializado en sistemas agrícolas basados en invernaderos y energía solar, está preparando el lanzamiento de un intercambio de mercancías. El movimiento surge en medio del creciente interés por el uso de CSP dentro de configuraciones hortícolas independientes.

Sundrop Farms es una de las, al menos, dos empresas que andan a la caza de la integración de CSP con agricultura en entornos desérticos. Un portavoz ha confirmado que, actualmente, la empresa se encuentra en un “período tranquilo en cuanto a comunicados”, que se entiende que significa que están preparando una oferta pública inicial (IPO, por sus siglas en inglés).

Según ha entendido CSP Today, la IPO está programada para el próximo mes. Sundrop Farms ha construido un sistema piloto en Port Augusta (Australia Meridional).

El pasado mes de agosto, la empresa logró un acuerdo de principio(en inglés) de la Corporación de Financiación de Energía Limpia (CEFC, por sus siglas en inglés) del gobierno australiano para obtener fondos a fin de ampliar su invernadero a un área de 20 hectáreas con un rendimiento potencial de más de 15 000 toneladas de vegetales al año.

En su momento, Sundrop Farms señaló en un comunicado de prensa que la financiación del CEFC cubriría, aproximadamente, un cuarto de los costes del proyecto “y la financiación restante se está completando actualmente”.

Está previsto que el proyecto se termine a mediados del próximo año.

“Este proyecto, una vez que se implementara, sería una demostración mundial de prácticas de horticultura sostenibles que abordaran la creciente seguridad alimentaria, los retos de energía limpia y el agua”, afirmó el director ejecutivo del CEFC, Oliver Yates, en el material de prensa.

Sundrop Farms emplea tecnología de CSP cilindroparabólica para ofrecer energía y calor para un concepto de invernadero y desalinización de agua integrada. Su instalación piloto de Port Augusta, en funcionamiento desde 2010, emplea agua de mar desalinizada para el cultivo de tomates.

Sahara Forest

Por su parte, en Oriente Medio, Sahara Forest, una empresa creada en 2011, está comercializando un concepto similar.

Joakim Hauge, director ejecutivo, indica que la firma se está preparando para construir un centro de prueba y demostración tras abrir una instalación piloto en Catar en diciembre de 2012. Esto le convirtió en el primero vinculado a la CSP que entraba en el mercado del país. El centro de prueba que ocupará 20 hectáreas estará ubicado en Wadi Araba (Jordania).

“El proyecto de Sahara Forest está diseñado para que emplee de lo que tenemos suficiente para producir lo que más necesitamos: usando los desiertos, la luz solar, el agua salada y el CO2 para producir alimentos, agua y energía limpia”, declara Hauge.

Sundrop Farms es uno de los socios comerciales de Sahara Forest y suministra el colector cilindroparabólico a pequeña escala y la unidad de desalinización térmica que se emplea en la instalación piloto de Catar, según añade Virginia Corless, responsable de desarrollo y ciencia de Sahara Forest.

Respecto a la CSP, añade: “Nuestros principales socios durante las fases de estudio del proyecto de Sahara Forest han sido los asesores alemanes Schlaich Bergermann”.

“También mantenemos conversaciones a largo plazo con varios suministradores y desarrolladores de CSP con sede en EE. UU., Europa, Australia y Oriente Medio”.

Aunque la empresa está empleando cilindroparabólica en su instalación piloto, Corless comenta: “El concepto del proyecto de Sahara Forest es compatible con todas las tecnologías CSP principales. A este respecto, nos consideramos agnósticos en cuanto a la tecnología y optaremos por la mejor opción tecnológica para cada proyecto y ubicación”.

Una de las ventajas de las que presume la empresa es de que su concepto puede utilizar agua salada o salobre para la refrigeración de CSP.

Emplazamiento común de CSP

Hauge indica: “Al combinar CSP con una infraestructura de enfriamiento por evaporación basado en agua salada, los ciclos térmicos de la generación de electricidad o desalinización térmica se pueden completar con eficiencias de enfriamiento húmedo utilizando agua salada en vez de agua dulce y sin la necesidad de torres de enfriamiento.

“Esto es muy valioso en entornos desérticos calurosos donde el enfriamiento húmedo con agua dulce normalmente no es posible y el enfriamiento en seco provoca pérdidas de eficiencia en la producción de electricidad de hasta un 10 %”.

Además, destaca lo siguiente: “La combinación de las tecnologías también presenta ventajas a la hora de abordar los retos sociales y logísticos del desarrollo de proyectos”.

“El proyecto de Sahara Forest crea un margen mucho mayor de actividad económicas y oportunidades laborales que las de una instalación con una sola finalidad. Esto hace que el proyecto pueda lograr con más facilidad la compra por parte de una amplia variedad de partes interesadas a niveles local, regional y nacional”.

Un informe derivado de la experiencia piloto de Sahara Forest señala que el invernadero refrigerado con agua salada puede ofrecer al menos 75 kilos de producción por metro cuadrado y “se pueden lograr rendimientos significativamente superiores en una configuración comercial”.

La empresa rechazo ofrecer un plazo de finalización de su planta de prueba y demostración. “Contamos con un enfoque gradual y nunca prometemos nada en un día hasta que todo está en su sitio”, explicó un portavoz.

Los programas tanto de Sahara Forest como de Sundrop Farms representan variaciones que funcionan con energía solar de un concepto denominado Seawater Greenhouse (“invernadero de agua salada”) que ha estado investigando una empresa con el mismo nombre desde 1991 y se ha probado en diferentes ubicaciones.

De hecho, Sundrop Farms se ha quedado a cargo del funcionamiento de una instalación de Seawater Greenhouse como la base para su desarrollo piloto de Port Augusta.

Por otro lado, mientras que las instalaciones de Seawater Greenhouse dependen de la condensación de agua que hay dentro del invernadero para la desalinización, la integración de CSP en la planta puede ofrecer energía adicional mientras se aprovecha la refrigeración con agua salada.

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